Theda Bara

Cleopatra
R: J. Gordon Edwards. D: Theda Bara, Fritz Leiber, Thurston Hall, Alan Roscoe. P: Fox Film Corporation. USA 1917
Fragment of the legendary ‘lost’ film found in Coney Island

“Cleopatra is a 1917 silent film starring Theda Bara. This is one of her many silent-era films to be lost (only four are still known to exist). Of this two and a half hour long film, only 20 seconds have survived. Many believe the film to be among the most elaborate and expensive of its time. The film is known for Bara’s risque outfits and some claim that her privates have exposed several times throughout the movie. Though this caused the film to be labeled as ‘obscene’ by the Hays Code and reportedly upsetted local religious groups and state censors, the film was still a success at the box office. Despite its success at the box office, the last known copies of the film were destroyed in fires. One was at the Fox studio vault fire in 1937, and the other fire was at the Museum of Modern Art in New York in 1958. The film has never been seen in its entirety since. No surviving footage other than the aforementioned twenty-second clip is known to exist. It has fallen into a category with 1922 Stroheim Director’s Cut of Greed as a ‘holy grail’ amongst movie collectors.”
lostmediawiki.com

“In this mighty production the career of Egypt’s Vampire Queen is shown from beginning to end. Her conquests of the three greatest men of her time-not by armies but by her womanly wiles. The costumes worn by Miss Bara are one of the striking features of the production. Words can hardly describe the costume she wears in the scene when she first meets the noble Ceaser. Theda Bara presents a picture that out rivals is splendor and sensuousness anything that the real Cleopatra may have attempted. Cleopatra is a production that you will never forget.”
Dunkirk Evening Observer, Monday, April 1, 1918
Silent Hollywood

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Theda Bara as Cleopatra, 1917

336-Theda Bara als Cleopatra mit Fritz Leiber als Caesar

Theda Bara as Cleopatra, Fritz Leiber as Caesar

Theda Bara – der erste Vamp der Filmgeschichte
“Fünf Jahre arbeitet Theda Bara für William Fox; sie dreht fast vierzig Filme, ausnahmslos Varianten des Vamps – bis der Vampir selbst ausgelaugt ist, aufs bloße Image reduziert, und nicht einmal mehr auf der Bühne die Männer in den Wahnsinn und die Frauen zur Hysterie zu treiben vermag. Zuvor allerdings absolviert sie nahezu das gesamte „klassische“, aus der Romantik importierte Vamp-Programm. Nur sie kann für sich in Anspruch nehmen, das Repertoire der romantisch-archaischen Heroinen und der Fin de siècle-Medusen noch einmal durchgespielt zu haben – Frauen, die den Männern zum Verderben gereichen und eben daran selbst zugrundegehen.

Schon 1915, unter der Regie von Raoul Walsh, spielt sie die Hauptrolle in CARMEN und erzählt den Reportern, sie selbst sei Ar Minz, das Urbild der Carmen, und müsse in einem früheren Leben Mérimée als Vampir begegnet sein. Zum Beweis unterbricht sie die Pressekonferenz, um sich rohes Fleisch servieren zu lassen.

Theda Bara spielt Alexandre Dumas’ Kameliendame in CAMILLE (Regie J. Gordon Edwards, 1917) und läßt die Fan-Magazine verbreiten, ein Verehrer habe sich mit einer Giftschlange, die sie als Armband zu tragen pflege, das Leben genommen. Sie dreht MADAME DUBARRY (J. Gordon Edwards, 1917), sie liebt als CLEOPATRA (J. Gordon Edwards, 1917), sie tanzt als SALOME (J. Gordon Edwards, 1918) – und erfüllt somit fast lückenlos das Repertoire jener „frenetischen“ Sex-Figuren, die wenige Jahrzehnte zuvor in der Literatur und der bildenden Kunst dominiert hatten; Phantome an der Schnittstelle zwischen (schwarzer) Romantik und Moderne: ‘The vampire that Bara played was really a ninteenth century character that thrived on the silver screen for a brief period before the Modern Age took hold in the 1920s and the nation conceded that gender roles were not entirely separate and unequal.’

Zu den Mythen, die Fox und seine Werbeagenten um Theda Bara konstruieren lassen, gehört die Fama vom Verzicht auf die eigene Liebesfähigkeit: ‘Every woman must choose whether she will love or be loved. She cannot hope for both.’ Ein Woman Vampire bringe die Männer zur Raserei, weil ihm selbst die Erfüllung versagt sei. Der Vertrag, den Theda Bara 1917 unterzeichnet, modelliert auf der juristischen Ebene präzis die Konturen einer der alltäglichen Öffentlichkeit, ja dem ‘Leben’ selbst entrückten Kunstfigur: Sie verpflichtet sich, nicht zu heiraten, sich in der Öffentlichkeit unter einem undurchsichtigen Schleier zu verbergen, niemals öffentliche Verkehrsmittel zu benutzen und unter gar keinen Umständen in ein türkisches Bad zu gehen. Doch Theda Bara selbst verleiht der nonnenhaften Imago einer keuschen Medusa den Akzent radikaler feministischer Rebellion: ‘For every Woman Vampire, there are ten men of the same type’ – Männer, die den Frauen alles rauben, ihre Liebe, Schönheit, Hingabebereitschaft und Jugend – ohne ihnen etwas zurückzugeben! Das V in ‘Vampire’ stehe auch für ‘vengeance’, Vergeltung; in den von ihr gespielten Rolle nehme das weibliche Geschlecht Rache am Ausbeuter Mann. ‘You see, I have the face of a Vampire, perhaps, but the heart of a feministe.’
Klaus Kreimeier: Vom Vampir zum Vamp. In: Rolf Aurich u.a. (Hrg.): Künstliche Menschen. Berlin 2000, S. 98

>>> the 1915 Bara film A Fool There Was